Menu
Christian Keysers

Keysers Group

Ik voel met je mee: hersenen registreren andermans pijn hetzelfde als eigen pijn

Waarom worden we verdrietig als we iemand anders zien huilen? En waarom huiveren we als een vriend in zijn vinger snijdt? Om het antwoord te vinden op deze vragen onderzochten wetenschappers van het Nederlands Herseninstituut de oorsprong van empathie in de hersenen van ratten. Hieruit blijkt dat het waarnemen van andermans pijn dezelfde hersencellen activeert als het ervaren van eigen pijn. Met deze studie zetten de onderzoekers een belangrijke stap als het gaat om meer kennis over psychiatrische aandoeningen waar een gebrek aan empathie aan ten grondslag ligt. De bevindingen zijn op 11 april gepubliceerd in het toonaangevende tijdschrift Current Biology.   

Het onderzoek wijst uit dat de hersenen ons de pijn van anderen laten delen door dezelfde cellen te activeren die onze eigen pijn veroorzaken. De aanwezigheid van deze cellen, ook wel spiegelneuronen genoemd, was tot dusver nog niet aangetoond in het hersengebied dat betrokken is bij empathie.

Psychopathologische stoornissen

“Wat het meest bijzonder is”, zegt professor Christian Keysers, hoofdonderzoeker van de studie, “is dat nu blijkt dat bij ratten dezelfde hersenregio betrokken is bij empathie als bij mensen. We hadden bij mensen al ontdekt dat de activiteit van dit hersengebied toeneemt als we de pijn van anderen waarnemen. Behalve bij psychopathische criminelen, bij hen is juist een opmerkelijke vermindering van deze activiteit zien.” Aan psychopathologische stoornissen ligt vaak een gebrek aan empathie, het vermogen om mee te voelen met de emoties van anderen, ten grondslag. Doordat dit onderzoek bijdraagt aan de kennis over de mechanismen van empathie, draagt het ook bij aan betere kennis over psychopathologische stoornissen.

Empathie is diepgeworteld

De studie toont ook aan dat empathie diepgeworteld is in onze evolutie. “Uit het onderzoek blijkt dat mensen de fundamentele mechanismen van empathie delen met dieren zoals ratten. Ratten hebben een slechte naam, maar de volgende keer dat je in de verleiding komt om iemand een rat te noemen kan het als een compliment worden opgevat…”

Rat deelt emoties van anderen

De wetenschappers onderzochten het gedrag en de hersenactiviteit van ratten die zagen hoe een andere rat een angststimulus kreeg toegediend. De natuurlijke reactie van ratten in een onaangename situatie is om te ‘bevriezen’ om te voorkomen dat ze opgemerkt worden door roofdieren. De onderzoekers ontdekten dat ratten ook bevroren als ze zagen dat een andere rat werd blootgesteld aan een onaangename situatie. Deze bevinding suggereert dat de observerende rat de emotie van de andere rat deelde. Ook bleek dat de ratten dezelfde hersencellen activeerden bij het observeren van andermans pijn als bij het ervaren van eigen pijn. Wanneer onderzoekers activiteit van deze hersencellen onderdrukten bevroren de ratten niet langer, wat erop wijst erop dat specifiek deze hersencellen betrokken waren bij de empathische reactie.

 

Delen
Christian Keysers

Keysers Group

While we watch a movie, we share the experiences of the actors we observe: our heart for instance starts beating faster while we see an actor slip from the roof of a tall building. Why?

Specific brain areas are involved when we perform certain actions or have certain emotions or sensations. Interestingly, some of these areas are also recruited when we simply observe someone else performing similar actions, having similar sensations or having similar emotions. These areas called ‘shared circuits’ transform what we see into what we would have done or felt in the same situation. With such brain areas, understanding other people is not an effort of explicit thought but becomes an intuitive sharing of their emotions, sensations and actions.

Christian Keysers‘ lab focuses on providing increasingly detailed insights into how exactly the brain achieves this remarkable feat of empathy. For this aim, the lab combines powerful methods to non-invasively image brain activity in humans, with an unprecedented ability to record and influence brain activity at neural levels in rodents. You can get an impression for the labs spirit in these short movies:

 

In addition, the lab explores why some people seem to show very reduced empathy, for instance in patient groups that suffer from impairments in social cognition, including autism and psychopathy. You can get an impression for that work from the following episode with Morgan Freeman:

Cover The Empathic Brain

 

Read more about our research in Christian Keysers’s book The Empathic Brain.

Available at Amazon US, EU, UK in English, or as translations into Dutch (Het empathische brein), German (Unser Empathisches Gehirn), Turkish or Japanese.

 

Or what Christian Keysers present the lab at the Marie Curie Action’s 20th Anniversary in Brussels

 

Social Brain Lab

Befitting our interest in social cognition, my lab and that of Valeria Gazzola create a joint, strongly collaborative cluster of expertise on the neural basis of social cognition that we call the Social Brain Lab.

Student projects

If you are interested in applying for an internship in the Social Brain Lab please follow the instructions in this document. This also applies to literature thesis projects.

Funding

ERC European Commission FP7

NWOMarieCurie

The Keysers lab studies fundamental issues in social neuroscience. To do so, we are entirely dependent on public funding. We are enormously thankful to the Dutch Science Foundation (NWO) and the European Commission for being dedicated patrons of such frontier science. Without the Talent Scheme of NWO that has supported our work through VENI, VIDI and VICI grants, and without the European Commission that has supported us through the ERC and several Marie Skłodowska-Curie actions, we would have been unable to tackle the mysteries of our social nature. In addition, the Dutch Government has helped us deeply through the  National Initiative for Brain and Cognition.

FACILITIES

The social brain lab is equipped to integrate research in humans and rodents. For this purpose it has the following equipment.

HUMAN RESEARCH:

Human Equipment at SBL
Human Equipment at SBL
  • 3T philips scanner at the Spinoza Center (10m away, click here for details)
  • 7T philips scanner at the Spinoza Center (10m away, click here for details)
  • 130Ch ActiChamp EEG system (that can be split in two 64Ch systems for hyperscanning)
  • Magstim Rapid TMS system with neuronavigation
  • 8Ch Soterix tDCS system

RODENT RESEARCH

  • housing facilities for mice and rats
  • 64Ch Neuralynx Electrophysiology system for freely moving rodents with silicon probes or tetrodes
  • Neurolabware two-photon laser scanning microscope with Phenosys VR system
  • DM2 fascilities for viral transfections
  • Ethovision system for behavioral analysis

DATA ANALYSIS

  • 40 Core, 2TB RAM shared ram supercomputer

Lees meer